Es ist Feindesland - damals, heute und in Zukunft mit den Calgary Flames - aber Dustin Wolf wird sich wahrscheinlich ein Lächeln nicht verkneifen können, wenn er den Rogers Place in Edmonton betritt.

Wie der geschätzte Puckstopper zusammenfasst: "Ich erinnere mich noch gut daran, wie ich dieses Gebäude zuletzt verlassen habe."

Verständlicherweise.

Denn als Wolf in jener unvergesslichen Nacht im Januar die Eishalle verließ, baumelte eine Goldmedaille um seinen Hals. Der zukünftige Torwart der Flames war der Ersatzmann des Teams USA bei der IIHF Eishockey-Weltmeisterschaft der Junioren und sang mit seinen Kumpels die Nationalhymne, nachdem das Team im Finale des Turniers die Gastgeber aus Kanada besiegt hatte.

Der heute 20-jährige Wolf kehrt am Samstag an den Ort des Geschehens zurück. Vermutlich wird er für die Flames in einem Rookie-Camp-Showdown gegen die Edmonton Oilers zwischen den Pfosten stehen (17 Uhr, FlamesTV/Sportsnet 960 The Fan).

"Es wird sicher einige gute Erinnerungen geben, und ich hoffe, dass ich diese genießen und dem Team etwas Glück bringen kann", sagte Wolf nach dem Training am Freitag im Saddledome. "Wir hatten dort eine so enge Gruppe, und es ist ein langer Prozess, um eine Goldmedaille zu gewinnen. Es ist ein langer Prozess, um eine Goldmedaille zu gewinnen. Allein die Tatsache, dass wir es bis zu diesem Punkt geschafft haben, vor allem mit all den Einschränkungen, die wir hatten, und der Luftblase und den Quarantänen, hat diese Reise so unvergesslich gemacht. Und dann am Ende die Goldmedaille zu gewinnen, dafür gibt es keine Worte. Ich freue mich schon sehr darauf, wieder dorthin zu fahren.

Keine Worte? Na ja, ein paar Zwitscherer vielleicht.

Den nächsten Teil der Geschichte kennen Sie vielleicht noch nicht.

Jason LaBarbera war gerade von den Flames als Torwarttrainer eingestellt worden, durfte aber seine Aufgaben bei der kanadischen Junioren-Weltauswahl erfüllen, bevor er für die verkürzte Saison zum NHL-Club wechselte.

Allerdings hatte sein neuer Arbeitgeber eine Bitte. Könnte er bitte Wolf nach dem Turnier abholen und den in Kalifornien aufgewachsenen Jungen für das Ende des Trainingslagers nach Calgary zurückbringen?

Wolf erinnert sich an die dreistündige Fahrt auf dem QEII Highway in Richtung Süden und grinst.

"Nach dem Spiel wurde ausgiebig gefeiert, und ich habe kaum geschlafen, so dass ich das Trikot und die Medaille die ganze Nacht anhatte", erinnert er sich. "Als ich dann zum Auto kam und meine Sachen gepackt hatte, habe ich es einfach nicht mehr ausgezogen. Ich habe es ihm ein bisschen zu sehr unter die Nase gerieben, aber es war ja alles nur Spaß.

"Im Jahr zuvor hatte Kanada gewonnen, also musste ich es ihm auf die richtige Art und Weise zurückgeben."

Wolf konzentriert sich nun darauf, die Kritiker zum Schweigen zu bringen, die behaupten, er sei zu klein, um auf höchstem Niveau zu schwingen.

Das hört er schon seit Jahren. Das ist der Grund, warum er sich beim NHL-Draft 2019 durch mehr als sechs Runden gequält hat, bevor die Flames schließlich seinen Namen mit der Nummer 214 gewählt haben.

"Ich denke, er hat kein Problem damit", sagt Mitch Love, Assistenztrainer während Wolfs Rookie-Kampagne bei den Everett Silvertips in der Western Hockey League - ein gewisser Carter Hart war in dieser Saison deren Stammspieler - und jetzt der neue Bankchef des Farmteams der Flames in Stockton, Kalifornien. "Das gibt ihm Antrieb, richtig? Es gibt ihm etwas, mit dem er den Leuten beweisen kann, dass sie mit seiner Größe falsch liegen. Aber seine Fähigkeiten sind so gut wie gar nicht vorhanden. Er ist in großartiger Verfassung. Er ist sehr kraftvoll im unteren Bereich des Netzes. Er ist wettbewerbsfähig.

"Dieser Wille zu gewinnen und jeden Tag zu kämpfen, das ist es, was wir von all unseren Athleten wollen, und das macht er auf phänomenale Art und Weise.

Niemand behauptet, dass Wolf, der in Calgarys Rookie-Camp mit einer Größe von 1,80 m und 80 kg aufgeführt ist, ein sicherer Kandidat für die NHL ist, aber er hat längst gelernt, das ganze Gerede von "zu schlecht, um nicht größer zu sein" zu ignorieren.

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Calgary Flames Trikot,Er gewann fast drei Viertel seiner Einsätze in der WHL und beendete seine Zeit bei den Silvertips mit einem Durchschnitt von 1,84 Gegentoren und einem Prozentsatz von 0,935 geschossenen Toren, wobei er mit 24 Shutouts den Ligarekord hält.

In der AHL hat er bisher 2:1 gewonnen, und dort wird er sicher auch in den nächsten Wintern eingesetzt werden.

In den Reihen der C of Red wächst der Optimismus, dass er sich als Schnäppchen aus der siebten Runde erweisen könnte. Nach dem Training am Freitag erwähnte Wolf Juuse Saros von den Nashville Predators, der in der vergangenen Saison bei der Wahl zur Vezina Trophy trotz seiner Größe von 1,70 m den sechsten Platz belegte, als Beweis dafür, dass auch ein unterdimensionierter Torhüter in der NHL erfolgreich sein kann, und fügte hinzu: "Ich denke, es gibt eine Menge Ähnlichkeiten in unserem Spiel."

"Ich freue mich darauf, den nächsten Schritt in Richtung meines Traums, in der NHL zu spielen, zu machen", sagte Wolf, als er sich auf seinen Gegenbesuch im Rogers Place vorbereitete. "Es geht darum, jeden Tag auf die Eisfläche zu kommen, sich den Hintern abzutrainieren und alles zu geben, um in die richtige Richtung zu kommen. Erfolg kommt von harter Arbeit und Entschlossenheit und dem Willen, zusätzliche Arbeit und zusätzliche Eiszeit zu investieren. Das ist ein wichtiger Punkt für mich.

BEREIT FÜR DEN KAMPF

Hier geht es mehr darum, einen positiven ersten Eindruck zu hinterlassen, als ein weiteres Kapitel in einer alten Rivalität zu schreiben, aber die Geschichte ist diesen Nachwuchsspielern nicht entgangen.

Die Calgary Flames-of-the-Future machen sich am Samstag auf den Weg in den Norden, wo sie im Rookie-Camp auf die Edmonton Oilers-in-the-Making treffen. Der Puck fällt um 17 Uhr im Rogers Place, das Spiel wird auf der Website der Flames gestreamt und auf den lokalen Radiowellen von Sportsnet 960 The Fan übertragen.

"Jeder im Westen Kanadas kennt die Schlacht von Alberta, und jedes Mal, wenn das Spiel in der Sendung Hockey Night in Canada lief, wusste man, dass man einschalten musste und dass es ein gutes Spiel werden würde", sagte der aus Saskatoon stammende Flames-Erstligaspieler Connor Zary. "Ich habe das Spiel also definitiv als Kind gesehen. Ich denke, das ist etwas, auf das man sich immer freut, und hoffentlich bekomme ich eines Tages die Chance, in der NHL zu spielen.

Die Rookies der Flames und der Oilers treffen am Montag im Saddledome erneut aufeinander.

Das ist ihre Chance, sich zu beweisen, bevor die großen Jungs ins Hauptcamp kommen.

"Ich denke, jedes Mal, wenn man das Oilers-Trikot oder das Flames-Trikot anzieht, gibt es diesen automatischen Wettbewerb und den Hass aufeinander, und ich rechne fest damit", sagte Mitch Love, Cheftrainer der Stockton Heat, der während des Rookie-Camps in Calgary mit der Planung der Übungen und der Leitung der Bank betraut ist, am Freitag in einem Interview auf Sportsnet 960 The Fan. "Wir erwarten ein hohes Maß an Wettbewerbsfähigkeit, ein hohes Maß an Intensität. Es wird wahrscheinlich manchmal ein bisschen schwierig sein, weil einige dieser Kinder lange, lange Zeit kein Eishockey gespielt haben, so dass es Dinge gibt, an denen wir mit jedem durch Videos und Wiederholungen im Training arbeiten können. Letztendlich wollen wir aber Tempo, Ausführung und viel Wettbewerb sehen.